În ultimii ani, tot mai mulți francezi au pedalat pe drumurile din Franța, alături de germani, belgieni și olandezi. Acesta este cazul lui Bertrand, în vârstă de 59 de ani, și al soției sale, Phoebe, în vârstă de 58 de ani. În urmă cu cinci ani, în timp ce făcea camping în Landele, cuplul s-a împrietenit cu un cicloturist englez, în drum spre Spania. Traseul „Vélodyssée”, 1.200 de kilometri de piste ciclabile de-a lungul Oceanului Atlantic, trece pe la ei. Acesta a fost declicul.

„Am pedalat mai întâi trei zile pe malurile râurilor din apropierea noastră: Loir, Sarthe, Mayenne etc., povestește Bertrand. Eram pe o bicicletă montană, cu gențile noastre de drumeție legate în spate, fără niciun echipament specific. Ne-a plăcut.”

De atunci, în ritmul lor, au explorat cu bicicleta montană regiunea Țara Loarei, coasta Atlanticului și chiar Quebec.

Cicloturismul, de la mărire la decădere și iar la mărire

Să facem un salt (mare) înapoi: în 1890, la Neuilly-sur-Seine, entuziaștii velocipedelor (denumirea comună a bicicletei moderne produse în serie) au fondat Touring Club de France, pentru a promova turismul cu biciclete. Această asociație încerca să popularizeze călătoriile cu bicicleta din motive de sănătate. Sub auspiciile sale s-au născut primele ghiduri turistice, hărți și trasee, precum și primele piste ciclabile, situri naturale și alte instalații turistice (indicatoare, tabele de orientare etc.).

Cu toate acestea, între cele două războaie mondiale, bicicleta a fost detronată treptat de mașină, apoi expulzată de pe drumuri. De atunci, cicloturismul a devenit o practică de nișă, mai întâi pentru tinerii muncitori, apoi „hobby ascetic” sportiv, rezervat pentru câteva mii de inițiați și supravegheat de asociații.

Revenirea a avut loc în anii 90. Autoritățile publice, inclusiv comunitățile locale, înțeleg că turismul cu bicicleta este un atu pentru stimularea regiunilor. Adoptată în 1998, schema națională din Franța de trasee de biciclete și „căi verzi” prevede construirea a peste 25.000 de kilometri de drumuri pentru biciclete până în 2030. Douăzeci de ani mai târziu, au fost construiți peste 17.000.

Vacanțe în șa

Aproximativ 22 de milioane de francezi practică ciclismul în vacanță. Este prea devreme pentru a face un bilanț al acestui sezon, dar profesioniștii din sector spun că au întâmpinat dificultăți în a face față creșterii cererii de biciclete și piese de schimb.

Cifrele confirmă entuziasmul pentru acest mod de călătorie. Astfel, înainte de pandemie, asociația Vélo & Territoires, o rețea de autorități locale, a observat o creștere a numărului de vizitatori pe opt trasee de ciclism din Franța, cu 18% între 2013 și 2017. În primele opt luni ale anului 2020, utilizarea rețelei EuroVelo (aproape 9.000 km de piste ciclabile în Franța) a crescut cu 31% față de anul precedent.

Femeile, mai reticente

Autoarea și călătoarea Louise Roussel spune că există mai puține femei bicicliști decât bărbați și oferă idei pentru ca bicicleta să devină un mijloc de transport și sport pentru ambele genuri. Ea a publicat „Pe bicicletă! Ghidul despre biciclete pentru femei”, un „apel ciclofeminist”, presărat cu portrete ale femeilor bicicliste. Pentru ea, ciclismul trebuie să fie accesibil tuturor, inclusiv atunci când călătorești.

Yves Raibaud, geograf și cercetător, a realizat în 2018 un studiu care arată că, la Bordeaux, femeile sunt doar 38% dintre bicicliști. Practica ciclismului diferă foarte mult în funcție de oraș: cu cât există mai multe dotări care dau senzația de siguranță, cu atât crește proporția femeilor.

Ciclismul feminin primește foarte puțină acoperire media, foarte puține finanțări. Sunt puține femei la conducere, deși acest lucru se schimbă puțin în ultimii ani. La fel, în industria bicicletelor: există mai puține produse adaptate morfologiei feminine.